Kirurgiska masker. Hos västerlänningar kan de orden framkalla bilder av japaner som väntar på tåget, uppradade och prydligt klädda med vita masker som täcker halva ansiktet. Vid första anblicken kanske man undrar: ”Varför använder så många japanska masker egentligen? Är de verkligen så rädda för att bli sjuka?” Det är en fråga som jag faktiskt undrade själv över när jag var ny i Japan. Svaret är dock lite mer invecklat än så.

Masker har blivit en självklarhet i det japanska samhället, inte bara under influensatider eller på grund av rädsla för att bli förkyld. De har utvecklats till att ha en mycket bredare innebörd, och vissa anledningar har inget alls att göra med allmänhälsan. Så varför finns det så många masker i Japan? Hjälper de verkligen? Låt oss ta reda på varför de är så viktiga.

Fem anledningar till att bära mask

1. Hälsa

Främsta anledningen till att japaner använder masker är av hälsoskäl. Inte för att de är livrädda att alla andra runt omkring dem är sjuka, utan snarare tvärtom. Ofta är det för att förhindra att deras egna bakterier eller virus sprids på offentliga platser; en mycket utsatt plats i de ofta extremt tätbefolkade städerna i Japan. År 2015 hade Tokyo en befolkning på 9.273 miljoner. Det här är Tokyo. En stad. För att sätta det i lite perspektiv så är Sverige drygt 200 gånger så stort som staden Tokyo men i hela Sverige har vi 10.12 miljoner invånare (år 2018), alltså knappt en miljon fler invånare på ett område 200 gånger större än Tokyo!

Med så många människor packade på ett litet område är risken för smitta och sjukdom mycket stor. Japaner får tidigt lära sig hur man förebygger smitta. Anslagstavlor och affischer som förespråkar personlig hygien är en vanlig syn på japanska skolor. Elever får använda masker när de hjälper till att servera lunch till sina skolkamrater, och det är inget konstigt med att ta på sig en mask direkt om man skulle känna sig lite krasslig.

Offentliga toaletter uppmuntrar alla att sköta hygienen ordentligt för att respektera sig själva och andra. Att inte göra det betraktas som respektlöst – och du vill inte vara respektlös i Japan! Just därför är det nästan viktigare att förhindra att människor i ens omgivning blir sjuka, än att förhindra att man själv blir sjuk. Ganska vettigt ändå, eller?

Japanska kvinnor med masker serverar mat

2. Damm och pollen

Bortsett från sjukdomar är masker ett bra försvar mot damm och pollen, särskilt på våren. Masker filtrerar bort en stor del av pollenpartiklar, speciellt om partiklarna är lite större. Detta är särskilt viktigt för de som lider av astma eller pollenallergier.

PM2,5 är det damm som orsakar föroreningar. Partiklarna är mindre än 2,5 mikrometer i diameter. Det är litet nog för att ta sig in i kroppen och orsaka nedsatt lung- och hjärtfunktion, astma och alla möjliga typer av komplikationer. Detta har uppstått på grund av industrialiseringen: kolutsläpp, fordon, kemiska processer. Med rätt mask kan det mesta av PM2,5 filtreras bort på ett säkert sätt. Nyhetssändningarna i Japan varje morgon har vanligtvis ett PM 2,5-betyg för dagen, och uppmanar alla att använda mask på särskilt farliga dagar.

3. Skyla sig

Det finns även mindre komplicerade anledningar till varför japaner använder masker. Vissa gör det för att dölja imperfektioner i ansiktet, eller om de helt enkelt inte vill sminka sig under ett par dagar. Masker kan enkelt dölja problem som finnar, irriterad hud eller ärr som annars kan va svårt att sminka över. Det är en enkel och snabb lösning om man bara vill gömma sig för en dag.

En japansk flicka som bär en mask med en färgglad design

4. Mode

Det kan framstå som lite av ett mysterium för västerlänningar, men masker som mode har blivit en viktig del i den japanska kulturen. En undersökning från 2011 av den japanska nyhetssidan News Post Seven frågade 100 personer i Tokyo och fick reda på att 30 procent av japanerna använder masker av skäl som inte alls har att göra med hälsa. Moderna masker finns nu i en mängd olika färger och former för att följa olika modetrender, även om de ursprungligen betraktades som lite pinsamt och användes endast om det var absolut nödvändigt. 3D-masker (立体マスク rittai masuku) som sticker ut och följer ansiktets former är både funktionella och estetiskt tilltalande.

Men det betyder inte att de ursprungliga vita maskerna inte är coola längre. Du hittar fortfarande massor av dem. Dessutom finns det rosa masker för de som är intresserade av subkulturen Lolita, svarta med nitar för de som gillar metal, masker med anime-tryck på, ja listan fortsätter. Många tycker att masken ger dem ett mystiskt utseende och drar uppmärksamhet när de går längs de befolkade gatorna. Andra säger att masken döljer munnen, något som de tycker är bra. Hur som helst, fler och fler ungdomar bär masker för att komplettera sina vanliga kläder. Om du kommer hit och promenerar runt i städerna kommer du snart att se det själv!

5. Social ångest

På ett mer personligt plan använder en del japaner masker som ett sätt för dem att lägga upp ett skydd mellan samhället och sig själva. Med en ganska reserverad kultur som lägger mycket vikt på vad omgivningen tycker och tänker om en kanske man väljer att använda mask om man är blyg eller har dåligt självförtroende för att gömma sig en aning från omvärlden.

Masker används alltså inte enbart för att förhindra spridning av sjukdomar, utan har blivit en del av den japanska vardagen som är här för att stanna. Det kan verkar helt annorlunda jämfört med vår uppfattning av hälsa och mode i den västerländska världen, men här fungerar det!

Följ Go! Go! Nihons blogg om du vill veta mer om japansk kultur!

Studera japanska med böcker som Go! Go! Nihon valt ut

Mer information